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Por qué el coronavirus está vaciando las estanterías de papel higiénico de los supermercados

En algunos lugares los clientes han llegado a las manos.

“Que alguien me explique lo del papel higiénico”, preguntó una usuaria de Twitter. Pero ante la sucesión de imágenes de estanterías de supermercados vacías, avalanchas de personas haciendo acopio e incluso peleas, se trata de una pregunta que nos hacemos muchos.

Parece que la crisis del coronavirus ha desatado una especie de histeria colectiva por este producto. Pero, ¿sabes por qué?

Las primeras imágenes que se convirtieron en virales llegaron desde Australia, pero la batalla por el papel higiénico ya ha llegado a nuestro continente, y nuestro país. El pasado fin de semana el escritor Fernando Aramburu compartió en Twitter una foto de un supermercado de la ciudad de Hannover, en Alemania.

“Había de todo (fruta, carne, bebida, lacticinios…) , pero ni un solo rollo de papel higiénico. Me han dicho que es por el pánico al coronavirus”, escribió.

Realmente, el papel higiénico no se agota porque la gente piense que ofrezca una protección especial contra el COVID-19. Es decir, no ocurre como con las mascarillas o los geles desinfectantes.

Además,, tampoco es un elemento de primera necesidad. De hecho, se puede suplir con agua y jabón. Si se agota es principalmente porque funciona como una especie de placebo.

Control ante la incertidumbre.

“Las situaciones de acopio responden a un pensamiento muy habitual en situaciones que no podemos predecir”, contó Timanfaya Hernández, del Colegio de Psicólogos de Madrid. “Tiene que ver con las frases que empiezan con “y si…”, que suelen generar dudas y angustias”, dijo.

“No tener control por nosotros mismos y que quienes se supone que lo tienen transmitan falta de éste causa miedo y vulnerabilidad”, aclaró Hernández. Para ella, estos intentos de control “son una medida de defensa ante algo que nos asusta”.

En el caso del papel higiénico en concreto, “representa el control, porque se usa para limpiar y ordenar”, según reflexionó Niki Edwards, investigador de la Universidad Tecnológica de Queensland, en Australia. “Con la crisis del coronavirus la gente teme perder ese control”, continuó, y “al comprar este producto se siente que se sigue teniendo el control sobre la higiene y la limpieza”.

Medida antiestrés.

“Cuando se le dice a la gente que se acerca algo peligroso pero todo lo que necesita hacer es lavarse las manos, la reacción no parece ser proporcional a la amenaza”, aseguró el psicólogo Steven Taylor, autor de La psicología de las pandemias. “Un peligro especial necesita precauciones especiales”, continuó.

Según Brian Cook, de la Universidad de Melbourne, Australia, comprar papel higiénico sería una reacción al estrés colectivo: la gente calma su ansiedad comprando suministros. Y cuando llegan a los supermercados, ven a otra gente comprando y experimentan más ansiedad porque los artículos se agotan.

El producto perfecto.

En esta situación de angustia, comprar papel higiénico tiene varias ventajas. La más importante es el precio.

Se trata de una opción barata, y llenar la despensa de suministros es asequible. “A las personas les gusta pensar que están haciendo algo cuando se sienten en peligro”, añadió Cook, que piensa que el gasto en papel higiénico es sobre todo simbólico.

Del mismo modo David Savage, de la Universidad de Newcastle, Reino Unido, define el papel higiénico como “el producto perfecto”. No se trata de un bien perecedero, y al hacer acopio no se tira el dinero a la basura.

Efecto contagio.

Pero las propias imágenes de estanterías de supermercados vacías también tienen su parte de responsabilidad en este acopio. “Creo que esto responde a un proceso de preparación, porque hemos visto que el papel higiénico se ha convertido en un elemento de escasez en otros lugares”, explicó Savage.

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En esto, como no, tienen mucho que ver las redes sociales, “que han incrementado de forma exponencial la comunicación muchas veces sin un filtro adecuado”, según Timanfaya Hernández.

“El miedo es por excelencia la emoción relacionada con la supervivencia y se transmite muy fácilmente. Disponer de una información infinita, al momento y muchas veces sin criterios de fiabilidad, hace que la población se sensibilice mucho más”.

“Las personas somos seres sociales y buscamos señales de lo que es seguro y de lo que es peligroso. Ver a gente comprar provoca un efecto de contagio por miedo”, señaló Taylor.

No suele haber suficiente.

“No lo sé con certeza, pero sospecho que la mayoría de las personas sólo compra papel higiénico cuando se le agota, lo que podría ser un problema si necesita estar aislada durante dos semanas”, dijo Savage. “Creo que es sólo un proceso de preparación”, añadió.

Según Frank Farley, profesor de la Universidad de Temple, en Estados Unidos, y expresidente de la Asociación Americana de Psicología, esta acción respondería al instinto de supervivencia. “Debemos abastecernos de lo esencial y eso afecta directamente a la higiene”, aseguró en la CNN. “Después de todo, si nos quedamos sin papel higiénico, ¿con qué lo reemplazamos?”.

“Espero que también haya un punto práctico”, apuntó Cook.

“Es un producto que ocupa mucho espacio y, por lo tanto, no es algo que las personas acumulen en circunstancias normales. Además habrá gente que lo use también como pañuelo y pueden pensar que lo vayan a necesitar si tienen gripe o una enfermedad similar”.

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