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Buenas noticias sobre el coronavirus, la vacuna podría durar para toda la vida

Los científicos consideran que la vacuna contra el SARS-CoV-2 podría durar para toda la vida. El motivo es que el nuevo coronavirus no parece mutar tanto, a pesar de que ha infectado a más de 500.000 personas en todo el mundo.

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Por lo tanto, cuando la vacuna esté lista —se estima que dentro de más de un año—, es posible que solo tenga que administrarse una vez, porque podrá ofrecer inmunidad de por vida.

Técnicamente, los virus no están vivos porque son parásitos que requieren un organismo huésped para replicarse. Al menos esa es la opinión de muchos biólogos, como señalan en The Washington Post. Pero a pesar de ello, estos virus están sujetos a las mismas presiones evolutivas de selección natural que los organismos vivos.

El objetivo de cualquier virus es evadir el sistema inmunitario del huésped, e infectar células para obtener su maquinaria celular para sus propios fines, que serían la replicación y la infección de nuevos huéspedes.

Otros virus son mucho más difíciles.

Los virus basados en ARN —en lugar de ADN—, como los que causan la gripe, el SIDA e incluso el COVID-19, normalmente mutaron rápidamente porque los errores se acumulan con mucha más frecuencia durante la copia genética en comparación con el virus del ADN.

Por ejemplo, la pandemia de 2009 fue causada por la gripe A H1N1 —la infame gripe porcina—. Este virus en concreto se ha silenciado mucho desde entonces, y los anticuerpos que se activaron por exposición previa a cepas más antiguas de H1N1 no reconocen la nueva cepa. Esta es la explicación de por qué los científicos tienen que modificar sus vacunas contra la gripe constantemente, y necesitamos vacunarnos contra la gripe cada año.

Han sido varios los investigadores que han expresado su preocupación de que el nuevo coronavirus también podría volverse estacional. Esto significaría que necesitaríamos una vacuna anual para él, al igual que ahora con la gripe.

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Sin embargo, el SARS-CoV-2 parece tener una tasa de mutación muy baja debido a su maquinaria genética de corrección de errores. Peter Thielen, un genetista molecular de Johns Hopkins, dijo que los científicos han estudiado más de 1.000 muestras del virus de todo el mundo.

En este caso, encontraron solo 4 a 10 diferencias genéticas entre las cepas que infectaron a las personas en los Estados Unidos y las de Wuhan, China. “Esa es una cantidad relativamente pequeña de mutaciones por haber pasado a través de una gran cantidad de personas”, dijo Thielen.

“En este punto, la tasa de mutación del virus sugeriría que la vacuna desarrollada para el SARS-CoV-2 sería una vacuna única, en lugar de una vacuna nueva cada año como la vacuna contra la gripe”.

Si fuera así, una posible vacuna contra el coronavirus se administraría una vez, como lo hacemos ahora para el sarampión o la varicela.

¿Cepa más agresiva en Italia o España?

La grave situación en España e Italia ha llevado a algunos a especular que estas poblaciones están lidiando con una cepa de coronavirus mutada más agresiva. Sin embargo, las últimas investigaciones sugieren que este no es el caso.

El virus parece ser esencialmente el mismo en los Estados Unidos, China e Italia, y la diferencia en la tasa de mortalidad probablemente se deba a las circunstancias específicas del país. Por ejemplo, en Italia 1 de cada 4 personas es mayor de 65 años, el grupo de edad más vulnerable para COVID-19.

Los científicos están trabajando en más de 30 vacunas candidatas para el SARS-CoV-2, pero a pesar de sus mejores esfuerzos, no habrá uno durante al menos 12-18 meses. Hasta ese momento, la mejor manera de evitar enfermarse con COVID-19 es practicando una buena higiene y distanciamiento social.